• Jeroen van der Veer

Van Hofweegen wil goud in Rio 

MAARN Zijn zwemdiploma A behaalde hij pas na zeven jaar, maar ondanks dat vliegt Thijs van Hofweegen deze zomer naar Rio de Janeiro om op de Paralympics in het zwembad medailles te verzamelen. Je moet de 19-jarige inwoner van Maarn spreken om het daadwerkelijk te geloven, want eigenlijk is zijn verhaal te mooi om waar te zijn. De tiener is bezig met zijn eigen jongensboek en schrijft daarin het ene na het andere fantastische hoofdstuk. ,,In 2020 ben ik de beste van de wereld."

Jeroen van der Veer

Als Van Hofweegen iets graag wil, lijkt hij die doelen ook te behalen. Ondanks dat hij diverse zwemleraren heeft gehad, lukte het hem niet om zijn zwemdiploma te behalen. Hij vocht, ondanks zijn handicap, door en wist na zeven jaren eindelijk te slagen. Daarna volgden al snel B en C, waarna hij helemaal verknocht was aan het zwemmen.

Met dat doorzettingsvermogen wil hij straks op de Paralympics ook hoge ogen gooien. Op de 50 meter vrij, 100 meter vrij, de 400 meter vrij en de 100 meter schoolslag wil hij zich laten gelden. ,,Er gaan 19 zwemmers met de Nederlandse ploeg mee en ik ben er daar één van. Ik kan het nog steeds niet geloven dat ik erheen mag."

TRAININGEN De 19-jarige raakt niet uitgepraat over zijn sport, die hij vooral in Amersfoort beoefent. Ondanks zijn opleiding en stages, traint Van Hofweegen vaak twee keer per dag in het zwembad, waarbij zijn wekker vaak al om zes uur gaat. Tijdens zijn trainingen bij zijn voormalige vereniging AZPC, kwam hij in contact met de Nederlandse Bond en na een talentendag mocht hij aansluiten. Sindsdien is het snel gegaan met de Maarnaar.

Hij zwom zich diverse keren in de prijzen en tijdens de drie belangrijkste races om zich te plaatsen voor Rio liet Van Hofweegen opnieuw zien wat hij kon. ,,Het was echt heel spannend", blikt hij met een grote lach terug. ,,Het waren een toernooien in Amsterdam, Den Haag en Eindhoven. Op de laatste dag kreeg ik te horen dat ik erbij zat." Door een aangeboren hersenbeschadiging is zijn motoriek en spraak niet zoals het hoort, maar die handicap heeft Van Hofweegen nooit in de weg gezeten. ,,Thijs is Thijs", vertelt zijn moeder als ze vol trots naar haar zoon kijkt. ,,Hij geeft ons als gezin veel energie met zijn drive."

PORTUGAL Een dag na het interview vliegt hij naar Portugal, waar hij op het EK alvast kan wennen aan de buitenlandse tegenstanders. Toch is hij met zijn hoofd al bij september, als hij in het zwembad van Rio zijn talent mag tonen. Zijn starttijden zijn al bekend en hangen al naast zijn bed. ,,Ik kan ze inmiddels al dromen", lacht het zwemtalent. Meedoen is belangrijker dan winnen en dat beseft Van Hofweegen ook. ,,Maar", benadrukt hij. ,,Ik hoop toch wel drie medailles mee naar Nederland te nemen. Ik ga altijd voor het hoogst haalbare en nu ook."

Hij zwom in zijn carrière al meerdere prijzen bij elkaar, maar één is de allermooiste: ,,Dat was zonder twijfel mijn zwemdiploma A", vertelt hij, terwijl zijn moeder bij het horen van die woorden het nog maar net droog kan houden. ,,Misschien gaat Rio daar verandering in brengen."